De moord op aartshertog Franz Ferdinand in 1914 bracht de meeste grote Europese mogendheden tot oorlog. Maar sommige oorlogslanden hadden iets ongewoons gemeen: hun leiders waren neven. Dit maakte de Eerste Wereldoorlog tot iets van een familieaangelegenheid.
We hebben de koningin Victoria van het Verenigd Koninkrijk – de “grootmoeder van Europa” genoemd – als dank voor deze historische anomalie. Laten we eens kijken naar de Koninklijke stamboom om te zien hoe de kleinkinderen van koningin Victoria met elkaar vochten in de ‘oorlog om alle oorlogen te beëindigen’.

De huwelijksallianties: de negen kinderen van koningin Victoria
Koningin Victoria en haar man, prins Albert, wilden de Britse invloed in Europa uitbreiden. Ze waren zelf de eerste neven en nichten, ze wisten uit de eerste hand hoe belangrijk het was om de koninklijke macht via het huwelijk te consolideren.

Ze kregen negen kinderen, die ze elk uithuwelijkten aan belangrijke Europese koninklijke families. Deze kinderen (en de kleinkinderen die uit het huwelijk voortkwamen) verspreidden Victoria’s genen over het hele continent:

– Victoria (genaamd “Vicky”) trouwde met Pruisische adel. Haar man, Frederik III, stierf na slechts 99 dagen als Duitse keizer te hebben gediend. Hij had keelkanker, een diagnose die in eerste instantie door Virchow was gemist. Hun zoon, William, werd de Duitse keizer Wilhelm II, en hun dochter Sophia trouwde met Constantijn, de toekomstige koning van Griekenland.

– Albert Edward erfde Victoria’s kroon na haar dood en werd koning Edward VII van het Verenigd Koninkrijk. Hij trouwde met Alexandra van Denemarken, wiens vader in hetzelfde jaar de Deense troon besteeg. Hun zoon George V erfde de Britse kroon, terwijl hun dochter Maud trouwde met prins Carl van Denemarken (later koning Haakon VII, koning van Noorwegen).

 – Alice had zeven kinderen voordat ze jong stierf, op 35-jarige leeftijd. Een van hen (‘Alix’ of Alexandra) trouwde met de man die tsaar Nicolaas II, keizer van Rusland, zou worden.

– Alfred regeerde als hertog van Saksen-Coburg en Gotha (een Duits hertogdom). Zijn dochter Marie werd koningin van Roemenië toen ze trouwde met kroonprins Ferdinand (later Ferdinand I).

– Helena trouwde met de prins van de Duitse provincie Sleeswijk-Holstein. Hoewel ze vier kinderen had die volwassen werden, had geen van hen wettige kinderen.

-Louise stierf zonder kinderen te krijgen. Ze trouwde met een Britse gewone man genaamd John Campbell, die de hertog van Argyll werd.

– Arthur diende als gouverneur van Canada. Zijn dochter Margaret trouwde met kroonprins Gustaf Adolf van Zweden, maar stierf decennia voordat Gustaf de troon besteeg.

– Leopold werd hertog van Albany, maar stierf jong. Zijn zoon, Charles Edward, werd van zijn titels ontdaan nadat hij in de Eerste Wereldoorlog voor de Duitsers had gevochten.

– Beatrice trouwde met een Duitse prins. Haar dochter Victoria Eugenie trouwde met koning Alfonso XIII van Spanje.

De koningin hoopte dat dit ingewikkelde web van allianties Groot-Brittannië machtig en Europa vreedzaam zou houden. Maar toen Victoria in 1901 stierf, begonnen de familierelaties te verslechteren.

Door de Victoriaanse stamboom te bekijken, kunnen we zien hoe de kleinkinderen van koningin Victoria de belangrijkste figuren van de Eerste Wereldoorlog werden.

Victoria’s drie oudste kinderen waren de vorsten van strijdende landen. De Duitse Wilhelm II stamt af van Victoria’s oudste dochter Vicky, terwijl de Britse George V Victoria’s kleinzoon is via Edward VII. Alexandra, een van Victoria’s kleindochters, trouwde met de man die de Russische tsaar Nicolaas II werd.

Toen de Eerste Wereldoorlog uitbrak, dienden de kleinkinderen van koningin Victoria als (of waren ze getrouwd met) de koningen of keizers van de Britse, Duitse, Noorse, Roemeense, Russische, Griekse, Zweedse en Spaanse regeringen:

– Koning George V van het Verenigd Koninkrijk (Victoria’s kleinzoon via Albert Edward / Edward VII)

– Kaiser Wilhelm II van Duitsland (Victoria’s kleinzoon via Vicky)
– Koning Haakon VII van Noorwegen (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Maud)
– Ferdinand I van Roemenië (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Marie)
– Tsaar Nicolaas II van Rusland (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Alexandra)
– Koning Constantijn I van Griekenland (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Sophia)
– Kroonprins Gustaf Adolf van Zweden (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Margaret)
-Koning Alfonso XIII van Spanje (echtgenoot van Victoria’s kleindochter, Victoria Eugenie)

Tijdens de oorlog nam Duitsland (samen met Oostenrijk-Hongarije en het Ottomaanse Rijk) het op tegen een coalitie van bondgenoten, waaronder het Verenigd Koninkrijk, Roemenië en Rusland. Dit betekende dat Wilhelm II in oorlog was met zijn neef George V en  en zijn  schoonfamilie Nicholas II en Ferdinand I.

Verschillende van Victoria’s kleinkinderen en achterkleinkinderen stierven in de Eerste Wereldoorlog. Beatrices zoon liep ernstige verwondingen op in de oorlog, net als twee van de kleinzonen van Vicky en Frederick. (De laatste waren met name de neven van keizer Wilhelm.)

Noorwegen, Zweden en Spanje bleven neutraal in de oorlog, en Constantijn I trad af toen duidelijk werd dat hij de Griekse neutraliteit niet kon garanderen.

Zwaar is het hoofd dat de kroon draagt! Hoewel een lid van de Victoriaanse stamboom zeker zo zijn voordelen had, stonden Victoria’s nakomelingen voor talloze problemen en ziekten. Ze droeg een gen voor hemofilie.  De zoon van tsaar Nicholas, Alexei, had deze ziekte, net als Victoria’s zoon Leopold en verschillende andere leden van de koninklijke familie.

De meeste van deze monarchieën hebben de 20e eeuw niet overleefd, toen democratie en communisme door heel Europa raasden. Kaiser Wilhelm II trad af na de nederlaag van Duitsland in de Eerste Wereldoorlog en migreerde naar Nederland. De bolsjewieken verstootten tsaar Nicolaas II (en dus zijn vrouw Alexandra) uit de macht en vermoordden zijn familie. De kleinzoon van Marie en Ferdinand I, koning Michael I van Roemenië, werd tweemaal gedwongen om af te treden en leefde het grootste deel van zijn leven in ballingschap. Constantijn I van Griekenland trad eveneens tweemaal af, en Victoria Eugenie en Alfonso overleefden ternauwernood een moordaanslag op hun trouwdag in 1906.

Verschillende van Victoria’s afstammelingen zitten vandaag nog op verschillende Europese tronen. Koning Harald V van Noorwegen, koning Carl XVI Gustaf van Zweden en koning Felipe VI van Spanje stammen allemaal af van Victoria en Albert. Uiteraard ook de Britse koningin Elizabeth II en haar echtgenoot, prins Phillip. In feite zijn beide Victoria’s achter-achterkleinkinderen, waardoor ze als derde graads neven van elkaar zijn. Elizabeth erfde de kroon van haar vader George VI (een afstammeling van Albert Edward / Edward VII), terwijl Phillip afstamt van Victoria’s dochter Alice.